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¿Qué es la latencia?

El término “latencia” es un término general que significa cualquier tipo de retraso en la ejecución de las operaciones seleccionadas, especialmente en los sistemas de información en sentido amplio. Entrando un poco más en los detalles, es decir pasando a los temas de redes informáticas, la “latencia” se refiere a cualquier tipo de periodos de inactividad y retrasos producidos durante la transmisión de paquetes de datos y el procesamiento de datos recibidos o preparados para ser enviados. A menudo se puede encontrar también la noción de 'lag' ('retraso' en ingles), muy popular en los círculos de aficionados a los juegos (juegos en línea a través de Internet) y las personas que utilizan el servicio de IRC intensivamente. Igualmente popular en la jerga informática es el término 'ping' que frecuentemente se usa en vez de la palabra 'lag', aunque no es completamente correcto, ya que el ping es una de las herramientas básicas para la estimación de retrasos de la transmisión en la red.

 
Los valores de retraso dependen de muchos factores. En la red local que funciona bien y donde el tráfico es relativamente pequeno en el nivel de una fracción de la capacidad máxima del medio de transmisión (por ejemplo, 100 Mbit/s en el caso del cableado típico en la forma del par trenzado CAT- 5) los retrasos son inferiores a un milisegundo. Cuando se utilizan los enlaces de Internet, los valores medios pueden incluirse en el alcance de unos milisegundos a varios segundos. Mientras que en el caso de una actividad en la web típica, por ejemplo, al navegar por los sitios de Internet, discutir en cibercharlas, descargar los archivos o enviar los mensajes de correo electrónico unos retrasos que duran unos segundos no es algo muy molesto, en las situaciones donde se requiere una respuesta rápida del servidor es un problema bastante importante. Los ejemplos de tales aplicaciones incluyen las siguientes:
 
Juegos de ordenador - la experiencia demuestra que un retraso de 100 milisegundos es todavía aceptable, no obstante por encima de ese límite, especialmente en el caso de los juegos de acción rápida, tales retrasos pueden dificultar el juego.
Video - ver películas en línea, como por ejemplo mediante el servicio de YouTube requiere un nivel de la velocidad de transmisión relativamente alto. Latencia de 300-500 milisegundos podría resultar en las interrupciones de la película, la pérdida de sincronización entre imagen y sonido, o en algunos casos causar la distorsión de imagen.
Teletrabajo, especialmente con el escritorio gráfico - un retraso de un segundo en muchos casos causa que la conexión falle y entonces hay que establecerla de nuevo, los valores que oscilan alrededor de 300 milisegundos tienen un impacto notable en la reducción de la comodidad de trabajo.
Aparte de los retrasos causados por mal funcionamiento de los enlaces de transmisión en algunas situaciones podemos encontrar retrasos causados por el software de sistema - como controladores de dispositivos inacabados, módulos de soporte de algunas funciones etc. Como ejemplos típicos de este tipo de situación se puede mencionar, por ejemplo:
 
Ineficiente software de servidor de correo electrónico – en el caso de un gran número de mensajes de correo electrónico el procesamiento de un mensaje individual definido como el intervalo de tiempo entre la recepción de un correo electrónico desde el servidor y su colocación en la bandeja de entrada del usuario puede tardar hasta varios minutos, mientras que el servidor SMTP típico necesita varios milisegundos para esta operación.
Los errores en los controladores de tarjetas de red - algunas tarjetas de red baratas contienen errores en sus controladores de sistema que causan significantes retrasos en la transmisión de datos, a menudo como resultado del incumplimiento de las normas relacionadas con la formación de paquetes, el acceso al medio de transmisión, y, finalmente, la cooperación con el núcleo del sistema operativo. Desde el punto de vista del usuario final la tarjeta de red con el controlador incorrectamente escrito  tiene la capacidad muy baja y hay que esperar mucho tiempo para establecer la conexión (hasta varios segundos, independientemente de los parámetros del enlace, el protocolo de comunicación usado y otras características) y, en general, tiene un impacto negativo en la estabilidad del sistema operativo.
El software no es capaz de procesar a tiempo los datos que llegan - es una situación un poco diferente del caso del servidor de correo electrónico libre, ya que está relacionado con la potencia de cálculo del ordenador demasiado baja. Los casos de este tipo se pueden observar cuando intentamos ver una película en línea en un ordenador de configuración anticuada – a pesar de disponer de un enlace con una capacidad teórica  que sobrepasa los requisitos de una película, puede ser difícil de verla debido al equipo que no es capaz de decodificar los fotogramas a tiempo, para que la imagen sea fluida.
 
   
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